Dit jaar bestaat IFS Probity een kwart eeuw. Hoogste tijd om met Jan van der Veen (partner) terug te blikken én vooruit te kijken. Dat leverde een boeiend gesprek op over groeien, waarde toevoegen, de cultuur en ambities van IFS Probity. “De menselijke maat en de nuchtere cultuur hebben we altijd stevig gekoesterd.”

Neem ons eens mee naar de roots van IFS Probity.

IFS was van oorsprong een Duits bedrijf dat facturatiesoftware voor energiebedrijven ontwikkelde. In 1996 werd de stap naar de Nederlandse markt gemaakt. IFS Nederland implementeerde het softwarepakket EAS bij EWR (energiebedrijf Rijnland). In 2001 kreeg ik de kans om IFS Nederland over te nemen. Nederland stond toen aan de vooravond van de liberalisering van de energiemarkt. Ik zag dus veel mogelijkheden en ben het avontuur aangegaan.

Hoe waren die beginjaren?

Het was een mooie tijd, waarin we hard werkten én veel plezier hadden. Ik zat doordeweeks bij klanten, ‘s avonds vergaderden we met collega’s en in het weekend moest de administratie gebeuren. We groeiden snel en dat bracht organisatorische vragen met zich mee. Tegelijkertijd waren we in vergelijking met onze klanten nog altijd klein. Daarom hebben we Probity opgezocht.

Waar zag je de synergie?

We hadden allebei know-how van een pakket van de Duitse softwareleverancier SAP. Probity richtte zich vooral op SAP-ECC, een on-premise ERP-oplossing. IFS had inmiddels veel kennis van SAP IS-U, specifieke software voor de utility sector. Door de krachten te bundelen kregen we meer slagkracht en konden we tegelijkertijd efficiënter werken.

Voor wie werkte IFS Probity in die tijd?

In de beginjaren hadden we een sterke focus op de energiesector. In die tijd – zo rond 2001 – begon de liberalisering van de energiemarkt later gevolgd door de splitsing tussen netbeheerders en energieleveranciers. Waardoor ook veel administratieve processen en IT-omgevingen opnieuw ingericht moesten worden. Onze consultants waren vaak betrokken in processen op het snijvlak van business en IT, maar ook bijvoorbeeld in interim- en projectmanagement.

Hoe ziet het werk en de klantenkring van IFS Probity er tegenwoordig uit?

Nog altijd werkt een flink deel van onze consultants voor energie-, water- en meetbedrijven, maar we zijn inmiddels ook buiten de utility sector actief. In de afgelopen jaren werkten we bijvoorbeeld voor klanten als de NS, Royal FloraHolland en BCD Travel. We helpen zulke grote bedrijven om complexe, high volume facturatieprocessen af te handelen en snel nieuwe producten en diensten in de markt te zetten en af te rekenen. Zulke projecten op het gebied van order to cash en subscription management (SAP BRIM) vormen nu ongeveer de helft van onze business.

Wat voor waarde voegen jullie daarmee toe voor deze klanten?

Wij zorgen ervoor dat bedrijven snel de juiste factuur kunnen sturen naar hun klanten, waardoor ze tegen lagere kosten een hogere opbrengst realiseren. Dat klinkt simpel, maar is ontzettend complex binnen grote bedrijven die werken met allerlei verschillende systemen en klantengroepen. Neem bijvoorbeeld een energieleverancier: er zit een groot verschil tussen hoe jouw energierekening tot stand komt en die van bijvoorbeeld Tata Steel of Schiphol. En als je kijkt naar een reisaanbieder: die heeft te maken met vluchten, transfers per taxi naar het hotel en accommodaties. En dat dan elke dag voor duizenden mensen, met regelmatig aanpassingen op het laatste moment. Met SAP BRIM implementeren wij bij zulke soort klanten een modulaire oplossing die flexibele verbruiks- en rekenmodellen bevat. Hiermee is het mogelijk om klanten individueel en on demand te bedienen, met nieuwe proposities en combinaties van producten en abonnementen en zelfs flexibele prijsstellingen.

IFS Probity is flink gegroeid en er is het nodige veranderd. Wat wordt er nog van die beginjaren gekoesterd?

Dat is vooral de menselijke maat en de nuchtere cultuur. IFS Probity is niet hiërarchisch, we hebben geen competitieve cultuur, het is hier niet de norm dat je lang blijft zitten om indruk te maken of dat je structureel overwerkt. Ik zal eerder zeggen: ga op vrijdagmiddag op tijd naar huis, zorg dat je op tijd bij je gezin of partner bent. Ik vind het belangrijk dat we altijd oog houden voor de mens achter de consultant en dat de werk-privébalans gezond is, zodat mensen lekker in hun vel zitten en gezond blijven. Ik geloof dat dat twee kanten op werkt. Als het nodig is zetten onze medewerkers dat stapje extra echt wel.

Hoe behoud je die cultuur in een groeiende organisatie en waar let je op als je nieuwe collega’s aanneemt?

Wij kijken vooral of het gewone, normale mensen zijn. Dat merk je vaak al in de eerste minuut. Kan ik een goed, open gesprek met iemand voeren? Wij zoeken medewerkers die nuchter en no-nonsense zijn. Geen consultants die indruk willen maken met een mooi pak, dure schoenen en een lease-auto. Medewerkers die misschien niet opvallen in een groep, maar er wel uitspringen door hun houding en het werk dat ze leveren.

Welke nieuwe ontwikkelingen houden jou binnen IFS Probity bezig?

De komende jaren verwachten we dat het automatiseren, optimaliseren en slimmer maken van facturatie- en abonnementsprocessen een vlucht gaat nemen. We hebben daarom een new business developer aangetrokken. Die is bezig met het ontwikkelen van nieuwe producten en product-dienstcombinaties op het gebied van order-to-cash, meter-to-cash en subscription management. Ons ultieme doel is dat we in de toekomst billing as a service kunnen aanbieden. Net zoals bedrijven nu al vaak de salarisadministratie uitbesteden, denken wij dat je dat straks ook met de facturatie doet. Facturatie is namelijk een complex, technisch proces dat niet tot de core business van onze klanten behoort. Bovendien zie je in de hele samenleving een verschuiving van bezit naar gebruik en van aankoop naar abonnement.

Er werken nu zo’n 40 medewerkers bij IFS Probity. Zie je dat aantal groeien in de komende jaren?

Groei is voor ons nooit een doel op zich. We merken wel dat grote corporates niet altijd gewend zijn om zaken te doen met een relatief kleine organisatie zoals IFS Probity, ook al hebben we als het om bijvoorbeeld SAP BRIM gaat net zoveel know-how en slagkracht als grote consultancybureaus. Daarom zijn we bezig met het opzetten van een internationaal samenwerkingsverband tussen BRIM-specialisten, waardoor we met behoud van zelfstandigheid een sterkere propositie krijgen. Als we groeien is het belangrijk dat de menselijke maat behouden blijft. Ook willen we groeien met de juiste mensen. Daarom zijn we onlangs gestart met een traineeship voor young professionals. We hopen te profiteren van de nieuwe inzichten en invloeden die zij meebrengen, terwijl we ze tegelijkertijd gericht de juiste kennis en skills kunnen meegeven die onze applicatie consultants, business consultants en projectmanagers nodig hebben.

Wat drijft jou als partner van IFS Probity?

Dat is vooral de groei van collega’s. Ik vind het mooi om te zien hoe medewerkers zich ontwikkelen als professional en als persoon. Onze slogan luidt niet voor niets ‘People who improve’. Dat gaat niet alleen over de bedrijfsprocessen van klanten die we verbeteren, maar ook over de ontwikkeling die collega’s door dat werk zelf doormaken. Ik kan er ook van genieten als een consultant na een aantal jaren bij ons, een plek vindt bij één van onze klanten. Dat zie ik als een compliment en ik gun ze van harte de plek waar ze het beste verder kunnen groeien.

Waar ben je trots op als je terugkijkt op een kwart eeuw IFS Probity?

Op onze mensen en hun prestaties. We helpen klanten echt stappen verder. Ik zie vaak dat medewerkers al snel een grotere rol bij een klant pakken dan waarvoor ze ingevlogen worden. Ze overtreffen verwachtingen door meer waarde toe te voegen. Dat is precies wat we willen. Opvallen door onze prestaties.

Jan van der Veen

Jan van der Veen is partner van IFS Probity. Hij stond met zijn voeten in de klei als business en applicatie consultant en begeleidde als interim manager diverse complexe transities bij organisaties in de utility sector. Binnen IFS Probity houdt hij zich onder meer bezig met de algehele bedrijfsleiding, relatiemanagement en business development.